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难说再见……8位MCU强势返场!

2019-06-13
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8位MCU

如果你是一个刚刚开始学习嵌入式系统开发的新生代,估计起步就应该直接是基于Arm的32位MCU,而那些什么4位、8位、16位的MCU,仿佛已经是只有“老人家”才懂、上个世代的东西。在普遍的认知中,在32位MCU大行其道并已经获得统御地位的今天,这些“低”位的MCU的命运似乎只能是成为“恐龙”,最终在嵌入式的世界上绝迹。


但是,话不能说绝了,因为越来越多的迹象表明,8位MCU并没有如预想的那样快速淡出嵌入式市场,反而像是一个“返场”的老戏骨,重新引发了人们的关注。



出乎意料的“逆操作“


对于这种现象,一个最好的例证就是意法半导体(ST)。在自家STM32系列32位MCU大卖之时,公司却在2019年初针对“沉寂”已久的8位STM8 MCU推出了一些列重磅举措。


新年伊始,ST一口气推出了三款8引脚的STM8产品,包括:针对低功耗应用STM8L001,主打性价比优势的STM8L050,以及瞄准5伏供电、覆盖成本敏感应用的STM8S001,这些产品的推出为8位MCU的拥趸们提供了更多的选择。



同时,ST还宣布了针对STM8的扩产能计划,形成了“法国+新加坡”双产线生产,使得STM8拥有了更可靠的产能保障,进一步缩短供货周期。而在之前,还有分析师认为在32位MCU需求走强的情况下,ST将8位MCU的产能移至32位MCU应该是“预料中的情况”。


言犹在耳,但ST却来了一个有些出乎意料的“逆操作”。


一直在告别,从未真离开


熟悉MCU进化史的人都知道,随着电子产品越来越复杂,性能要求越来越高,核心控制器件从“低”位MCU向32位产品过渡,是大势所趋。加之设计和工艺的进步,也使得今天的32位MCU在具备更高性能的同时,在成本上日趋逼近8位产品,进一步挤压后者的生存空间。还有很重要的一点就是,Arm Cortex-M架构已经实现了一统32位通用MCU江湖的霸业,架构的统一更加速了各个厂商在整合资源、完善生态、降低开发成本等方面的进程。这些事实无不传递出一个信号——是时候向8位MCU说再见了。



但是现实的情况却是,8位MCU一直在告别,但从未真正离开……这从一些主流MCU厂商近两年的“上新”行动中就能体会到。


比如恩智浦半导体(NXP),虽然在32位MCU上有LPC和Kinetis两个主力产品线,而且新推出的基于Arm Cortex-M7的跨界处理器i.MX RT也是出尽了风头,但是对于8位MCU新品的研发却一直没有放松。在过去的两年中,其S08系列8位MCU针对不同的应用场景,如电机控制(S08U)、高性价比(S08PL)、低功耗(S08QL),推出了诸多新品,令S08家族一直人丁兴旺。


图1,NXP主推的S08系列8位MCU产品(资料来源:NXP)


再来看另一个MCU大厂ST,从其STM8产品线路线图中,我们可以看到一段颇具深意的历史: STM8芯片在2008年问世后的四年间,密集发布了很多产品及开发套件;而在2012年之后产品“上新”势头明显减弱;而从2017年开始,STM8似乎又重装上阵,新品推出的速度和频度明显加快。联系到前文提到的ST的系列举措,我们不难感受到其对8位MCU产品回归的期待。


 图2,ST公司STM8产品路线图(资料来源:ST)


之所以这些MCU厂商纵有一手32位MCU好牌,也总是割舍不下8位产品,究其关键原因,还是有观(市)众(场)捧场。市场数据显示,2018年8位MCU的市场规模约为78亿美元,并且每年仍近10%的速度增长。根据ST透露的数据看,截止2018年底,STM8在全球出货量已经超过40亿片,这个数字与STM32旗鼓相当。


可见,无论技术趋势如何演进,当今的市场并没有真正抛弃8位MCU,除了工业、汽车等一些8位MCU固守的垂直领域外,随着物联网应用的发展,反而给低功耗、低成本、小身材的8位MCU提供了新大陆。由此来看,此番8位MCU的“返场”表演,也就不显得那么意外了。



回归,但不是重复


同时,值得注意的是,本轮8位MCU的回归,并不能看成是一次简单的“重复”。毕竟有了过去几年的市场历练,在不少领域与32位MCU也多有交手,对于彼此的长短也有了更清新的认识,所以在重新站在市场舞台之时,8位MCU透出了不少新意。


首先一点,8位MCU在产品定位上,更加追求“极致”。既然低功耗、低成本等是8位MCU的特点,那就在这方面多做文章,确立自己的竞争壁垒。比如NXP和ST都相继推出了8引脚的8位MCU——如NXP的MC9S08PA4AVDC,采用8引脚的DFN封装,尺寸仅为3 x 3 x 0.9mm——这使其在空间受限的工业、电机控制、物联网等应用中,更具竞争力。


其次,得益于技术的进步,如今的8位MCU可以集成更丰富的外设,让自己功能性跟为强大,提升整体的性价比。比如Microchip开发了一系列具有独立于内核的外设(CIP)技术的8位PIC MCU产品,CIP可以实现多种应用功能的自主执行,并可以实现和越来越多的智能模拟外设的互联,大大提升了8位MCU的性能,也改变着人们对8位MCU产品传统的认知。



本次8位MCU“返场”,还有一个很重要的变化,那就是更加强调产品配套“生态”的建设——有意思的是,“拼生态”而不是单纯地“比产品”,这正是人们从32位MCU市场竞争中总结出的不二法门。ST就明确表示,希望能够将其在STM32生态系统建设上的成功经验在8位MCU上进行复制,这也就意味着8位MCU的开发者今后将享有更多、更便捷的开发板、软件工具、第三方参考设计等资源的支持,让自己的8位MCU玩得更顺手!


这些不同以往之处,也让未来的8位MCU市场有了新看点,也不禁让人充满了期待。现在,大幕已经拉开,“返场”的8位MCU已经开始了Ta的表演,其中还会有哪些跌宕起伏的剧情,大家慢慢瞧吧!


安富利

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