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一览群智寒冬逆势融资背后:微软亚洲研究院“老兵”与他的特种兵打法

2018-12-31
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乾明 发自 凹非寺
量子位 报道 | 公众号 QbitAI

AI行业,A轮融了1.5亿元,在前些年并不算一个太大的新闻。

但在创业黄金时代结束和AI寒冬等言论甚嚣尘上的2018年,非常显眼。

这个故事的主角,是一家成立于2015年的大数据人工智能应用服务商,一览群智。对于很多人来说,这不算一个耳熟能详的名字。

它到底是一家什么样的公司呢?它到底有什么实力,能够让经纬中国和策源资本在内的投资者都纷纷在寒冬中“慷慨解囊”?

当然,如果你知道“文继荣”,答案就变成足够简明。

文继荣,一览群智的创始人,在公司的身份是首席科学家,负责技术及战略的制定,带领团队开发出了人工智能引擎、自然语言处理/文本分析引擎、知识图谱智能情报分析平台等基础产品。

在一览群智,大家都称呼他为“文院长”。

因为他还有一个更为人熟知的身份:中国人民大学信息学院院长。同时,他也是国家“千人计划”特聘专家。

谈到这两个身份时,文继荣表示,自己想成为桥梁。一头连接学界,一头连接业界,用自己的力量,推动学界与业界的融合,加速AI技术的发展与落地。

从这个方面来看,他和创办商汤科技的汤晓鸥有很多相似之处。

不过,他选的是以NLP为核心的认知智能技术。

微软亚洲研究院首批研究员

在获得这些身份之前,文继荣是微软亚洲研究院的元老。

1999年,微软亚洲研究院创办之时,他刚刚博士毕业。受到李开复等创始人的感召,加入其中专攻互联网搜索和数据挖掘。

在微软亚洲研究院,文继荣“潜心修炼”,研究能力得到了大幅度提升,也逐渐有了底气,“能够跟MIT、斯坦福‘扳手腕’了,”文继荣说。

2008年是一个转折点。这年之后,文继荣开始担任微软亚洲研究院高级研究员和互联网搜索与数据挖掘组主任,主导开发了人立方、Bing等产品。

时光荏苒,转眼便是14年。

这些年来,文继荣一共获得了50多项美国专利,在国际著名会议和期刊上发表了100多篇论文,被同行引用10000余次。

但是,随着职位以及研究地位的上升,文继荣的心态也开始发生变化。

在文继荣眼里,微软亚洲研究院是一个“比大学还大学的地方”,研究氛围非常好。但“一眼看到底”的生活,对年近40的他已经没有了太多的吸引力。

而且,在微软亚洲研究院的这14年里,中国的计算机行业发生了翻天覆地的变化。文继荣的很多朋友都成就了一番事业,而他却总感觉自己是个“旁观者”,没有、也没法参与其中。

2013年,文继荣作出了决定:离开微软亚洲研究院,回到母校中国人民大学。两年后,创办一览群智。文继荣说,在离开微软亚洲研究院之前,就已经有了这个想法。

AI技术落地,需要特种兵

2015年,AI浪潮已经汹涌而至。

当前人工智能领域的“明星企业”大都已经成立。比如旷视科技,成立于2011年,商汤科技,成立于2014年。

但在宣传机器的裹挟之下,整个社会对AI的看法,与AI的实际情况有了错位。在很多人眼里,AI就是一个拥有魔法效力的技术,能够让一切化腐朽为神奇。

它的物化对象,就是酷炫的虚拟助手与具有超能力的机器人。

文继荣表示,这样的认知,也传递到了产业界之中,希望引入AI技术的行业,大都蔓延着一种“叶公好龙”的心态。

反过来,AI行业的玩家却处于一种“自嗨”的状态,专家专注于研究算法模型,鲜有人抬起头看落地场景。

以至于整个AI产业出现了这样的一个情况:希望引入AI技术的行业不了解真正的AI,希望进入行业的AI公司,不了解行业。

双方一碰头,很快就不欢而散。

文继荣的解决方案是培养“特种兵”。所谓AI领域的特种兵,是指不仅精通AI技术、而且还精通AI落地场景中业务的人才。

他们能够在双方之间,搭上一座桥,实现双方的交流与促进。

紧跟世界一流技术

如果把这一切比喻成一场战争的话,特种兵只是一个战斗单位,武器谁来提供?

文继荣说,扎实的技术团队。

以早前谷歌发布的预训练模型“BERT”为例。今年10月,谷歌AI团队发布了BERT模型,在机器阅读理解顶级水平测试SQuAD1.1中全面超越人类表现。业内专家学者称其开启了一个以NLP为核心的认知智能技术新时代。

文继荣作为一位NLP的大牛,对此非常重视。

BERT问世后,他要求团队必须快速复现这一技术,并找到实际的应用场景,推动其落地。

文继荣认为,能否快速跟上国际一流的技术水平,是衡量一个技术团队是否扎实的关键指标。

“如果别人的精度在80%,我们的在90%,显然客户的选择就会容易得多。”文继荣说。

目前,一览群智主要面向金融、媒体、政务方面提供服务。

但文继荣心有星辰大海。他表示,这里只是练兵场,等真正吃透了这些行业与场景,再往外推进,就简单多了。

不过,就推进业务的方法,现有的AI公司也走出了不同的道路。

授人以鱼 vs. 授人以渔

目前,AI公司的发展思路,大致可以分为两类。

一类是建立平台,为目标行业开发AI技术提供工具与支撑。一类是提供完善的解决方案,直接解决目标行业中的问题。

文继荣将这两类公司形容成“授人以渔”与“授人以鱼”。

在一览群智中,他推行的是后者,直接给客户提供完善的解决方案。

在文继荣看来,一览群智提供服务的金融、媒体、政务行业中,大多数公司都不具备直接开发AI技术的能力,如果只是提供一个通用AI平台,反而会增加公司的负担。

“得不偿失”,文继荣说。

AI行业到了洗牌的时候

谈到AI行业2018年发展状况时,文继荣用了一个非常流行的比喻:潮水退却时,才知道谁在裸泳。

AI技术公司,不能靠理想,还要靠“真金白银”。

文继荣认为,创业首先是一个生意,必须要尊重其中的商业规律,只靠发了多少论文,已经行不通了。赚钱是第一要务。如果一个公司,只花钱还能获得融资,很显然是不可能的。

至于AI技术何时会出现下一轮的重大突破,文继荣坦言道,并不清楚,但就AI技术目前的发展情况,已经能够做很多事情了。

的确,2018年是退潮的一年。AI领域也已经到了一个分水岭时刻。

真正有技术实力,有很好落地场景的公司,将会逆势生长,而只是玩概念,搞噱头的公司,将难以度过寒冬。

“还好,我们还在牌桌上。”文继荣说。

回答间语气轻松,但言语间也透着谨慎。

AI到了节点性时刻,谁也不敢掉以轻心。

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