RPA被许多投资人追逐,市场是“潜力无限”还是“已死”?

2019-08-08来源: eefocus关键字:RPA  云服务  微软  AI

按:当前RPA被许多投资人与创业者追逐,但其技术本身已存在近20年,那RPA重放光彩的缘由是什么,其产品形态及商业模式是什么, 究竟“RPA市场是潜力无穷大”还是“RPA已死”?

 

在行业还处于初创实践期时,所有人都犹如雾里看花,看不真切,记者近期对RPA的一线从业者们进行了走访,试图通过三个核心问题来看清RPA市场。

 

去年5月份锤子发布TNT(Touch and Talk)系统时,网络上一片嘲讽,不过有企业服务行业里的人指出,TNT其实是一款RPA产品。这是RPA概念第一次进入普通用户视野,正值此时,UiParth B轮融资估值增长迅速和进军中国的消息,也引发了资本市场的关注。

 

融合AI概念,专攻企服赛道,市场前景巨大,服务大企业客户,门槛还很低,这令关注企服和人工智能赛道的投资人都为之振奋。但当时市场上RPA企业标的太少,还未出现能引发大规模关注,而今天中国的投资人们已经把大把资金投入到RPA创业者身上,弘玑Cyclone、云扩科技、来也科技UiBot接连拿到千万美金级别的融资,RPA也已经在金融、财会、电信、能源、制造、物流等市场生根发芽。这在当下遇冷的资本市场环境下显得格外耀眼。

 

时间回拨到2018年,市场能看到的RPA项目,还只有阿里云码栈、艺赛旗、云扩科技。

 

理论上,当下的RPA技术可以替代各行业企业内部软件中所有需要人工重复操作的工作。但受限于行业与具体应用场景的不同,RPA软件还需要进一步行业化、定制化,才能满足市场需求。正因为如此,整个RPA市场处于极为宝贵的发展初期。

 

如果每一个行业都有自己的RPA产品与平台,每个行业的公司都需要大批咨询公司或者纯粹的SI(系统集成商)开发具有强竞争力的RPA服务,这样的生态规模想象力巨大,基于此甚至有人喊出“RPA市场潜力无穷大”的言论,但同时也有人认为“RPA已死”。

 

这些观点上的剧烈冲突,源自于大家对RPA的理解不统一,把不准RPA核心价值。在云服务、SaaS、PaaS发展初期,市场对于相关概念争议不断,最终眼光独到的Amazon、Salesforce抓住相关概念背后订阅制这种核心的交付模式所带来的强大客户需求,成长为企服市场的巨头。同样,我们只有弄清RPA的核心是什么,具有什么样的特点,才能准备抓取RPA背后的市场趋势。那RPA到底是什么?

 

RPA到底是什么?

虽然RPA是一个具有年代感的业务,日常生活中接触到的按键精灵就属于典型的RPA,但与AI融合之后的RPA却是不折不扣的新生事物,新技术之下的RPA定义开始泛化,形态也处于快速演变中。

 

与1994年根植于微软Excel的Macro相比,今天大部分RPA工具都是基于微软.NET Framework的WorkflowFoundation开发,整合OCR、NLP等AI技术,能够以弱耦合(不改变现有软件系统部署)形式跨软件执行且实现“零出错率”。在技术上,RPA早已不是单个企业的定制化功能,事实上已经生长成融合AI技术、系统级的跨软硬件、多账户的服务。

 

RPA产品形态

当下的市场上存在三种RPA产品形态:第一种是企业定制化的独立RPA软件,打开电脑点击即可使用;第二种是应用于财会、金融等行业场景的平台化RPA产品,客户端包括图形化设计器、执行环境(机器人),云端控制台则是基础的AI服务和结算系统;第三种则是支持开发者二次开发的RPA平台,提供第二种所有功能的同时还提供对应的开发接口,以便定制化。

 

第一种产品形态已经在国内外市场存在了近20年,是一些劳务外包公司常用的基础工具,金融、财会、电信运营商、呼叫中心等行业领域一直在使用,属于定制化RPA服务。这种RPA更加精专、服务稳定、价格低廉、合作灵活,适合中小企业、大集团分公司以及外包公司使用。

 

后两种在垂直行业的通用性更好,产品灵活性高,可实时升级公司内部业务流程,适合大集团部署,产品技术要求高。但缺陷在于,如果产品技术不达标,便容易沦为SI的技术服务商。

 

虽然每个垂直行业都可以有RPA,听起来和PaaS平台十分相像,但其交付模式却比PaaS平台落后太多。PaaS所有核心服务都在云端,可以使用近乎于零销售成本的订阅制模式,每订阅一项新服务都重新计算缴费,甚至新功能的推广只需要向客户集体推送一封邮件,商业空间巨大。

 

而RPA只有部分AI服务处于云端,甚至随着技术发展和客户需求,AI服务也可以配置在本地,还需要专门的SI公司做定制化,需要庞大的销售团队进行推广服务……如此一来就彻底变成了“卖软件”服务。

 

RPA企业也在学习SaaS、PaaS模式,将部分功能部署在云端,以出租机器人劳力的方式按时收费——想方设法在交付模式上靠近订阅制。不过,RPA上云不如企服软件直接集成自动化有优势。

 

未来RPA企业是否能找到一条比集成自动化更具优势的上云路径,或者直接在集成自动化上形成强势地位,从而引领企服软件发展,从而直接将集成自动化吞并到RPA的概念之中,这些尚不确定。

 

海外典型企业

目前国外发展较好的RPA厂商包括UiPath、Automation Anywhere、BluePrism,三者都在做第三种产品形态。

 

这种产品形态最大的特点是为第三方企业提供了开发接口,这可以让RPA企业集中精力做更多垂直行业的RPA流程引擎,更好地复用不同行业RPA的相关技术,由此形成更加弹性的产品定价机制。

 

但难点是需要花大力气培养自己的SI系统集成商生态。

 

UiPath、Automation Anywhere等已经开始建立自己的合作联盟,增强自己在培训服务领域的话语权,来改善RPA“卖软件”商业模式的弊端。

 

其中最突出的要数UiPath,其是当下RPA市场最火的公司,最新一轮融资估值已经达到70亿美金,表现远优于同一级别的Blue Prism、Automation Anywhere。

 

近年来UiPath一直在造声势拉拢咨询公司组建生态圈,业内人士告诉捕手志,UiPath预备将中国公司独立出来进行融资。

 

UiPath平台组件

  

今年UiPath直接打出“Automation First” (自动化为先)口号,提出“RPA应用生态圈”,拉来了微软、ABBYY、SAP、四大会计师事务所和埃森哲等技术和业务合作伙伴。UiPath负责核心的RPA流程引擎、设计器研发;微软、ABBYY、SAP等一众企服软件商则保证支持UiPath产品;四大等咨询公司则带领旗下庞大的SI团队,基于UiPath为相关企业定制产品服务。

 

据了解,UiPath目前在中国市场已经签下了超千家咨询公司代理自家产品,而2018年还只有上百家。

 

国内RPA产品现状

目光回到国内,RPA赛道在国内资本市场爆发后,大批公司转型RPA,市场进入到鱼龙混杂的状态。尤其是在产品技术上,诸多基于开源框架二次开发的产品以及基于国外UiPath开发的控件产品都涌现到市场上,在资本市场左右逢源。

 

随着各种背景的创业者进入之后,所打造的产品在质量上更是参差不齐。在RPA底层的流程引擎技术上,新晋企业普遍受到质疑。

 

捕手志(ibushouzhi)在采访过程中发现,诸多从业者在面对新的RPA企业时,第一反应就是询问“是不是基于UiPath开发的控件?”这样的产品虽然可以提供定制化的RPA服务,但是没有自己的核心技术。

 

长期服务日本RPA市场的捷一科技创始人王新童则告诉记者:“国内大部分从业者使用的是AutoIt(免费)/Python-UIAutomation-for-Windows(开源)+Selenium+中间件(AI)这样的开源免费架构来打造自己的RPA产品。对比下来,国际知名的RPA厂商UiPath、Blue Prism、Automation Anywhere都是使用.NET自主研发的RPA架构。前者架构冗余性较高,系统安全性和健壮性不足,属于资本驱动型产品。”

 

当然凡事都有例外,特别是在AI公司集体转型RPA的浪潮中。达观数据副总裁陈文彬表示:达观智能RPA使用的是Go语言,能够适配所有主流操作系统,对于需要建设自有IT环境的大企业、政府客户来说,其带来的运维自动化有着明显的优势。

 

RPA的发展如火如荼,但在采访中,所有受访对象都无法给出一个清晰的能被广泛认可的RPA定义,唯一能获得认可的描述是:RPA(Robotic Process Automation)即软件流程自动化,是存在超过十年的流程自动化工具,最早要追溯到1994年微软发布的Excel 5.0,其中的Macro功能可以视为RPA,甚至诸多企业外包所做的业务就是RPA。而今天大家关注RPA的核心原因是,整合成熟AI技术的RPA应用范围大幅扩张,形成了巨大的商业价值。

 

但随着越来越多的关注,争议也在增多,其中三个争议成为RPA市场讨论的核心问题:

 

第一,RPA的核心到底是流程引擎还是AI?

 

第二,集成自动化会不会取代RPA?

 

第三,定制化服务会不会制约RPA企业的增长?

 

RPA的核心到底是流程引擎还是AI?

RPA是一个老旧的行业,原本市场空间狭小,正是有了AI技术搭建桥梁,才让UiPath这样的企业有了冲击百亿美金估值的底气。

 

按功劳来算,AI才是核心。不过除了OCR、NLP这些AI功能模块外,RPA产品架构、商业模式依旧延续原有的RPA模式,在实际业务中,RPA核

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